De timing zat niet mee: het boetiekhotel Nonam in Gent opende in volle coronacrisis, het bijbehorende restaurant vlak voor de lockdown. Maar een betere bubbel in de stroppenstad kun je je niet wensen.

Wat? ‘Alle neuzen in deze richting’, staat er bij de pijl op de stoep van de Hoogpoort. Het tovert meteen een brede glimlach op ons gezicht: Gent is en blijft toch die eigenzinnige en contraire stad die het altijd al is geweest, corona of niet. We wandelen door het centrum richting terrasjes op de Graslei. Net in de lastige periode van de coronacrisis opende hide-away hotel Nonam zijn deuren in een schitterend gerenoveerd pand uit 1739, in de schaduw van het Gravensteen. Hartje Gent, maar tegelijk een zalig rustige plek rechtover Parkje Sluizeken. Als je hier een toerist tegenkomt, is het er eentje die vertwijfeld de weg vraagt richting het centrum.

De witte gevel van Nonam is feeëriek verlicht. Na een hartelijk onthaal krijgen we kamer 3, een van de tien in totaal. We worden er instant zen van: naast een zalige kingsize boxspring staat er ook een daybed met Marrakech style houtwerk. We verfrissen ons in de inloopdouche met koperen kraanwerk, messing en marmer. Ook mooi: je ziet nog de houten balken. Helemaal relaxed zetten we ons die zwoele avond aan een tafeltje op de binnenkoer van het restaurant. Je kunt hier kiezen voor bar bites in de wijnbar of voor een lekkere brunch in het weekend. Maar wij gaan voor de full monty en zijn erg benieuwd naar het zesgangenmenu van de jonge getalenteerde chef Karel Van Oyen, die onder meer ervaring opdeed in Hertog Jan. Met ondernemer Arne Van Wambeke startte hij zijn droom op, een stijlvol hotel-restaurant. Over het menu kunnen we kort zijn: simpelweg zálig. Passeren de revue: indrukwekkende amuses zoals chawanmushi – een Japans ei-custardgerecht -, bloody melon en forel met yoghurt en lampongpeper, daarna maatjes met appel-zurkel, dorade met meloen en kardemom, noordzeekrab met artisjok, lam met chermoula en citroen en tot slot witte chocolade met framboos. “Voor het hoofdgerecht neem ik jullie mee op reis naar de Jura”, prijst Joery De Lille, beste sommelier van België 2017, een van de bijpassende wijnen aan. Staycation op zijn best…

Uniek omdat: ons verblijf in Nonam ons terug in de tijd projecteert: als student rechtvaardigde de luttele 12 kilometer tussen Kalken-dorp en Gent city het niet om op kot te gaan in de stad, maar we overwogen wél om er ooit te gaan wonen. Het is er uiteindelijk niet van gekomen, maar mocht het Gent zijn geworden, dan zeker in de buurt van Nonam: hartje Gent, maar weg van het massatoerisme. En zónder auto, want die heb je hier niet nodig. De tram scheert langs de historische gevel, er is de nieuwe hop-on-hop-off-watertram in de stad en eigenlijk ligt alles gewoon op wandelafstand…

De volgende ochtend is het even rushen om het ontbijt nog te halen, zo’n zennacht was het. Er klinkt hippe muziek die ons onmiddellijk naar Shazam doet grijpen. Karel is in het restaurantgedeelte intussen al druk aan de slag, terwijl zijn e-step aan het opladen is naast de foodtoog. Als we de chef vragen naar zijn favoriete streekspecialiteiten, reageert hij op-en-top Gents, een beetje tegendraads dus. “Eerlijk? Ik heb het niet zo begrepen op die streekgebondenhype. Ik zoek naar goeie lokale leveranciers, maar een citroen uit Spanje smaakt beter dan eentje uit eigen land, sorry. Maar als ik één specialiteit aanraad, laat het dan de Gentse neuzekes zijn.” Volledig akkoord!

Kamers vanaf € 131,55 voor 2 pers. Menu vanaf € 32.

De Gras- en Korenlei met op de achtergrond het Gravensteen

Oogstrelende bordjes bij Nonam

De strakke toog is uitschuifbaar voor het ontbijtbuffet

Karel en Arne, de tandem achter Nonam

Op ontdekking in Gent