De wereldwijde pandemie heeft de economie geen windeieren gelegd. Toch zijn er ondernemers die wél de vruchten plukken. Julie D’heygere lanceerde eind 2019 ‘Think Tomato’, een verse tomatensaus zonder bewaarmiddelen of andere toevoegingen. Omdat mensen massaal hun keuken indoken, zag ze haar verkoop razendsnel stijgen. “Ik stond om 3 uur ‘s morgens ajuinen te snijden.”

“Na de geboorte van mijn zoon Leo vond ik het moeilijk om telkens opnieuw gezonde gerechten op tafel te toveren. Toen ik op een zondag tijd had om een voorraad saus te maken, wilde ik het meteen goed doen. Ik zocht uit hoe ik potten kon steriliseren en verfijnde mijn recept tot ik de perfecte saus had. Zo had ik altijd iets in huis als ik geen zin had om te koken. Ik gaf regelmatig een pot cadeau en vrienden of familie. Zij bleken zo enthousiast dat ze me de potten vroegen tegen betaling. Hoewel er heel veel sauzen op de markt zijn, besefte ik dat er wel iets in zat.”

“Opeens steunde iedereen lokaal. De reacties waren hartverwarmend. Ik moest dan wel om 3 uur opstaan om saus te maken, ik kreeg tonnen energie van al de liefde en dankbaarheid”

“Toch duurde het nog even voor de sauzen op de markt kwamen. Ondernemen is geen evidentie. Ik heb er meer dan twee jaar over gedaan: de juiste verpakkingen kiezen, het ultieme recept samenstellen, testen door het FAVV (Federaal Voedselagentschap, red). Er komt meer kijken bij een opstart dan je denkt. In november 2019 was het zover: op een kerstmarktje verkocht ik mijn eerste potten. Daarna volgde de webshop. 2020 zou het jaar van mijn zaak worden. En toen kwam corona… Natuurlijk was het eng: je hebt net je geld in een zaak gestoken en je weet niet wat zo’n pandemie met de wereld gaat doen. Toch bleef ik positief en ging ik er voor.

Al snel voelde ik het enthousiasme van klanten. Mensen gingen niet op restaurant, maar experimenteerden in eigen keuken en zochten vooral naar gezonde voeding. Bovendien werd er massaal lokaal geshopt. Ik voelde niet enkel de verkoop stijgen, maar ook de liefde en steun van mensen. De potten vlogen de deur uit. Gelukkig kreeg ik energie van al dat enthousiasme, want door de stijgende verkoop, moest ik voldoende potten voorzien. Met twee kleine kinderen was dat niet altijd evident: ik stond om 03.00 uur ‘s nachts ajuinen en look te snijden (lacht).”

“Het harde werk klinkt heftig en dat is het ook. Maar als je een goed idee hebt en je kunt een berekend risico maken, zou ik zeggen: spring gewoon. Er zijn genoeg mensen die je met raad en daad kunnen bijstaan. Ik had heel veel aan mijn schoonmoeder, omdat we ons huis renoveerden, woonden we tijdens de lockdown bij haar.  Als zij opstond, rook heel de keuken naar look en ui (lacht). Maar ze steunde me onvoorwaardelijk. En er zijn genoeg hulpmiddelen: ik ben zelf graag bezig met Instagram en dat heeft mijn zaak een enorme boost gegeven. En bij de ‘Digitale versnelling’ van Telenet kreeg ik allerlei tips om mijn webshop nog mooier te maken.”

Persoonlijk, lokaal & duurzaam

“Dat mijn artisanale saus zo zou aanslaan, durfde ik niet te dromen. Ik ben enorm gegroeid: ik krijg nu hulp van een grootkeuken om de sauzen te maken. Toch vind ik het belangrijk om alles persoonlijk, lokaal een duurzaam te houden. Ik sta zelf mee in de grootkeuken en volg iedere stap op. Mijn liefde voor lokaal steek ik ook zelf in mijn saus. In iedere pot zitten 500 gram kerstomaten van Belgische bodem: ik selecteerde de beste tomaten voor mijn recept. Daarnaast stimuleer ik klanten om de potten te herbruiken en inspireer ik graag door recepten te delen. En omdat ik dankbaar ben voor al de aankopen en zelf ook iets terug wil doen voor de maatschappij vind je in de webshop nu ‘KickCancer-potten’: voor iedere verkochte pot gaat er 2 euro naar KickCancer, een organisatie die kinderkanker wil bestrijden. ‘Wie goed doet, goed ontmoet’, een gezegde waar ik volledig in geloof.”

Meer over ondernemen tijdens de lockdown: