Je hoeft het niet altijd ver te zoeken, en al zeker niet als je op citytrip wilt. Blijf in België en je vindt er steden om wereldwijd mee te stoefen. Chef-online Isaline Put trok op citytrip naar Leuven en bracht haar aanraders mee.

1. De Tiensestraat

Waar je vroeger in de Tiensestraat vooral klassieke restaurants en fakbars vond, is ze nu zowat de nieuwe hub geworden voor hippe restaurantjes, lunch- en koffiebars. Baracca bijvoorbeeld, een Italiaans foodsharingconcept met goddelijke truffelpasta. Apero- en wijnbar Octobar serveert zeevruchten en vis in kleine hapjes. En er is Bia Mara, waar fish-and-chips naar een culinair niveau wordt getild. Ook Belgium’s best coffee roaster Pieter Claes vond zijn weg naar de Tiensestraat met Madmum Coffee Roasters. Pieter selecteert en brandt zijn koffiebonen zelf. Als we de deur van koffiebar opentrekken, waaien de heerlijke koffiearoma’s ons zo tegemoet. De groene koffiebrander staat te blinken in de hoek van de zaak. Onze nieuwe favoriet voor een snelle koffiefix!

2. M Leuven

Het M Leuven, een iconisch, wit gebouw ontworpen door architect Stephane Beel, valt op tussen de traditionele huisjes. Het M brengt een mix van oude en hedendaagse kunst, organiseert workshops, heeft een mooi café en dakterras met zicht op de universiteitsbibliotheek, het stadhuis en de Sint-Pieterskerk. In die laatste opende onlangs het nieuwste paradepaardje van het museum: Tussen Hemel en Aarde, met een unieke collectie Vlaamse topstukken als Het Laatste Avondmaal van Dieric Bouts (een van de Vlaamse Primitieven) dat voor de gelegenheid letterlijk tot leven gebracht wordt via mixed reality.

3. De Vismarkt

Voor de lunch trekken we naar de Vismarkt om het food van Optimist te gaan sharen. We stappen de grote poort van het statige pand binnen en passeren langs het gezellige, overdekte terras om binnen een tafeltje uit te zoeken. Een greep uit het menu van de dag: rundtaco’s met verse kaas en chimichurri, koolsalade met sobanoedels, scampi’s met kokosrijst en mango, veggie tajine met abrikozen en amandelen en nog zo’n vijftal andere heerlijke gerechtjes. Dit wordt moeilijk kiezen. Manlief en ik gaan voor een klassieke bagel met geitenkaas, de tajine, taco’s en scampi’s. De kleine gerechtjes worden allemaal samen opgediend, waardoor we makkelijk alles kunnen delen. De uitschieters: de botermalse rundtaco’s en smaakvolle tajine.

4. De Mechelsestraat

Shop o’clock! Wij laten de grote ketens op de Bondgenotenlaan en de Diestsestraat links liggen en trekken naar het gezelligste straatje van Leuven: de Mechelsestraat, afgelopen jaren uitgegroeid tot dé place to be voor fijnproevers op gebied van mode, accessoires, keramiek en gastronomie.

Wij starten bij het onvermijdelijke Profiel. Mieke De Smet opende in 1986 haar boetiek met een selectie Belgische topmerken als Ann Demeulemeester en Dries Van Noten. Vandaag runt ze de zaak samen met dochter Hannah Segers. “Klanten komen naar Profiel voor onze uitgesproken smaak en selectie aan merken”, vertelt Hannah. “Sinds enkele jaren brengen we nu ook Essentiel en meer en meer jonge labels zoals Ganni, Baum und Pferdgarten en Stine Goya. Daarmee proberen we, in combinatie met onze outlet, steeds meer jonge mensen naar onze winkel te lokken.” Een formule die werkt: hier stap je niet snel met lege handen naar buiten.

Uitgekiende selecties en een persoonlijke service: daar lijken alle handelaars in de Mechelsestraat bij te zweren. De prachtige keramiek bij De Tafel van Feliz, het perfect gerijpt stukje kaas bij Elsen, een uniek item voor je interieur bij Animaux Spéciaux of een Italiaanse specialiteit bij Gigi by Zoff: overal staan gepassioneerde eigenaars klaar om je met raad en daad bij te staan.

5. De Vaartkom

De afgelopen jaren is de buurt rond de Leuvense Vaartkom veranderd in een bruisende, hippe wijk. Waar je vroeger enkel bij Opek (Openbaar Entrepot voor Kunsten) terechtkon voor een hapje, zijn er nu tal van toffe restaurants in de buurt. Een van de voortrekkers van de herwaardering van de Vaartkom is De Hoorn. De oude bakermat van Stella Artois werd omgebouwd tot kantoorruimte, feestzaal, restaurant en – natuurlijk – café. Dat fris pintje zo dicht bij waar het oorspronkelijk werd gebrouwen… dat smaakt.

Iets verderop brengt ook Gastrobar Hop een ode aan het Leuvense goud. Chef Bram Verbeken laat je niet enkel naast je bord genieten van het beste wat hop te bieden heeft, maar legt ook in zijn ‘bites’ de link met bier. Vegetariërs kunnen dan weer hun bordje vullen aan het groot warm en koud buffet van Noordoever. Betalen doe je per gram en alleen elektronisch. Nog zo’n ecologisch verantwoorde hotspot is Level5, waar werkelijk alles duurzaam is; denk aan eco-vriendelijke mode, beauty en accessoires voor je interieur.

6. Smakelijke smederij

Een streepje zon meepikken kan trouwens ook in het gloednieuwe Sluispark even verderop. De buurtbewoners werden van dichtbij betrokken bij het ontwerpproces, waardoor het park nu naadloos in de woonomgeving past. Hier staat alles in het teken van water: de Dijle werd opengelegd en er kwam een waterspeeltuin voor de kleintjes. Door het Sluispark trekken we richting De Smidse.

In de voormalige smederij van Stella Artois werd enkele jaren geleden een kleinschalige foodmarket uit de grond gestampt. De blikvanger is Rossi Atelier, het Leuvense walhalla voor verse pasta en een waar bedevaartsoord voor italofielen. Chef Felice Miluzzi werd in 2017 door Gault&Millau nog uitgeroepen tot Italiaanse chef van het jaar. Het Rossi Atelier is een stuk moderner dan zijn restaurant in de binnenstad. We installeren ons aan de bar met zicht op de open keuken en kunnen vanaf de eerste rij meekijken hoe het personeel druk in de weer is met een vitello tonato. We bestellen een glaasje prosecco en de selectie artisanale Italiaanse charcuterie, kaas en verschillende soorten bruschette. Terwijl we onze tanden zetten in een van de rijkelijk belegde broodjes, werpen we een blik op de beknopte kaart.

De keuze is snel gemaakt: hij gaat voor de ragù van Irish beef en ik kies voor de ravioli met ricotta, zwarte truffel en een saus van wilde paddenstoelen. In de keuken werkt de chef ondertussen enkele dampende kommen pasta af met verse parmezaan en tijm. De geuren brengen ons heel even naar het zonnige Italië. Na een half uurtje wachten is ook onze heerlijke ravioli en co klaar. Wat is die Italiaanse keuken toch verrukkelijk – de botermalse ragù heeft een intense, volle smaak. We doen ons best om de ruime porties naar binnen te werken, maar ik moet de strijd staken – het overschot gaat in een doosje. Wanneer ik de volgende middag mijn restje opeet, weet ik zeker: Leuven heeft opnieuw een plekje in mijn hart veroverd.

7. Lekkers opgespoord

De oude spoorweghallen net achter het station bieden nu onderdak aan een aantal nieuwe hotspots. Allemaal in Hal5: ovenverse pizza bij Antico Pizza, Indische schotels bij Nirvana Kitchen, en heerlijke koekjes (de chocolate chip cookies!) en vers zuurdesembrood bij biobakkerij Korst. In de lente ging het terras terug open en stond Carambola Gelato weer klaar met z’n schepijs.

 

Meer hotspots in Leuven:

Tekst: Isaline Put. Foto’s: Jan Dekeyzer.