Kleine steden zijn in. Reisredactrice Evy Van Elsacker gaat op ontdekking in een Vlaamse stad met een eigen karakter, op de grens van Limburg, de Kempen en het Hageland. Deze plekjes mag je niet missen in Diest!

 

Panorama vanaf de Citadel

Gratis parkeren vlakbij het centrum en je hoeft niet te drummen voor een plekje, te mooi om waar te zijn? In Diest kan het wel: je kunt je auto kwijt in het hooggelegen Citadelpark, zo’n 50 meter boven de stad. Vanaf deze kazerne tussen de bomen daal je af langs een lange trap. We hebben al direct een mooi panorama over de Demerstad, en komen uit vlakbij de Grote Markt. Goed voor de billen bovendien! Zeker terug omhoog met alle aankopen straks, gegarandeerd calorieën verbranden!

Gratis parking Citadel, Leuvensestraat 83, 3290 Diest

Italianen troef op de Grote Markt

Op de Grote Markt bij de Sint-Sulpitiuskerk belanden we in de gezelligheid van cafés en restaurants rondomrond. Een zalige apero met een enorme schotel Italiaanse hapjes van topkwaliteit proeven we op het verwarmde terras van Albero d’Oro. Ook de Italiaanse bar aan de overkant, La Margherita, is een leuke zaak met een hip interieur, half coffeebar, half pizzeria. En mag het wat chiquer zijn, dan bestel je pasta met kreeft bij Nicky’s Catwalk. Diest heeft iets met Italianen! Iets verder is ook schoenwinkel Eleganza met veel Italiaanse merken voor ons een trekpleister.

Albero d’Oro, Grote Markt 18, 3290 Diest

La Margherita, Grote Markt 26, 3290 Diest

Nicky’s Catwalk, Grote Markt 26, 3290 Diest

Eleganza, Sint-Jan Berchmansstraat 22, 3290 Diest

Oranje boven

Diest heeft ook iets met de Nederlanden. Drie eeuwen lang, van 1500 tot 1800, was de Prins van Oranje-Nassau heer en meester over Diest. De Oranjewandeling leidt langs monumenten uit die tijd. In Museum De Hofstadt onder het stadhuis prijkt De Annunciatie, een schilderij van Hendrick ter Brugghen, één van de grootste schilders van de Utrechtse school.

Je ziet er ook een portret van Filips-Willem. Deze oudste zoon van Willem de Zwijger, die de opstand leidde tegen de Spanjaarden, ligt begraven in de Sint-Sulpitiuskerk. Hun vroegere jachtdomein is nu het Warandepark. Diest vormt samen met de steden Breda, Dillenburg in Duitsland en Orange in Frankrijk ook vandaag nog de Unie van Oranjesteden.

Museum De Hofstadt, Grote Markt 1, 3290 Diest

Vind hier meer info over de Oranjewandeling

Shop till you drop

Dat je er ook zalig kunt winkelen, merken we op weg naar de Toerisme Diest in de Koning Albertstraat. Vooruit geraken is moeilijk als je bij elke stap een winkel met leuke spullen ontdekt. Bij Polkadots vinden we magische houten wekkers, schoenen en mini speakers. Bij Maison Exclusive verleidt de bohemién Ibizamode. We stellen een mengeling thee samen in Thee & Dingetjes en proberen niet te bezwijken voor een bestek om zeevruchten te eten bij Kookdepot huishoudwinkel en hippe meubelen bij woonwinkel Camps. Op het pleintje daar voor de deur is er ook een markt met streekgerechten: de Hagelandmarkt op woensdag. Een flink aantal producten vinden we ook in de winkel van Toerisme Diest: van nonnekesbier tot appelstroop en halvemaankoekjes.

Polkadots, Koning Albertstraat 7, 3290 Diest

Maison Exclusive, Koning Albertstraat 9

Thee & Dingetjes, Grote Markt 3

Kookdepot, Koning Albertstraat 2

Camps Store, Koning Albertstraat 8

Streekwinkel Diest, Koning Albertstraat 16

Bijzondere totaalconcepten

We lassen een korte lunchpauze in bij Thomas en An, Leuvense inwijkelingen die op slag verliefd werden op Diest. In hun coffeeshop/eetcafé Nooi kun je spelletjes spelen of zitten lezen, op je gemak. Met nieuwe energie kunnen we verder op ontdekking. Bijzondere concepten lijken hier wel de norm. Een vermelding apart verdient Il Giardino. Is  het een bloemenwinkel, is het een bar, is het een kunstgalerij? Een beetje van alles dat, en alle meubelen en accessoires zijn ook nog eens te koop. Een belevenis vol designmeubelen in een monumentaal pand. Vroeger was dit de Banque de la Dyle, de kluisjes kun je nog zien. En je kunt er nog een verfijnde cocktail drinken ook, of een concert bijwonen. Toffe concepten daar in Diest!

Nooi, Schotelstraat 3, 3290 Diest

Il Giardino, Koning Albertstraat 53

Eeuwenoude apotheek

Verstopt maar zeker een bezoekje waard is de eeuwenoude apotheek van de gasthuiszusters. De nonnen mochten binnen de veilige stadswallen komen wonen op voorwaarde dat ze de zieken hielpen. Zo ontstond een van de betere apotheken van de regio.

De porseleinen potten en stalen schuiven hielden de helende kruiden en werkzame stoffen lang goed; de lokale apotheker Cornelis was de uitvinder van glazen flessen met bolle stop om vocht en bederf van geneesmiddelen te voorkomen. Ook zijn pepton vleesextract was revolutionair. Hoe groot de armoede groot was, beseffen we als verteld wordt hoe de zwakken hun vinger in de honingpot mochten stoppen om wat energie op te doen. Helaas deden ze tegelijk ook infecties op.

Gasthuisapotheek, Koning Albertstraat 16a, 3290 Diest. Bezoek op afspraak; of ’s zomers elke zondagnamiddag.

Gastronomisch lekkers

Die avond dineren we verfijnd bij Kim Claes in zijn restaurant De Groene Munt. Dat zit in een mooi herenhuis met patio. Samen met kok Erik Dooreman blaast hij ons van onze sokken met verfijnde, verrassende gerechten zoals St. Jacobsvrucht met hokkaido pompoen, pancetta, girollen, pompoempit en boletenolie.  Gevolgd door wilde eendfilet met knolselder, wortel, groene tarwe, bosweelde, gedroogde vruchten en vincotto.

Het maandelijks wisselende drie-, vier- of vijfgangenmenu hier is een avondvullend feest.  “Diest is misschien klein, maar we hebben wel alles: een beiaard, een begijnhof, mooie winkels, veel groen, een rivier…”, zegt Kim. En een toprestaurant, vul ik aan, duim omhoog.

De Groene Munt, Veemarkt 2, 3290 Diest. Menu vanaf € 55.

Slapen aan de Demer

Hotel Oranje City staat met zijn voeten in de Demer. Het dateert uit de Hollandse periode en zit in een prachtig gebouw met trapgevel, de stadse refuge en graanopslagplaats van de broeders Norbertijnen van Tongerlo. Nu komen en gaan er gasten. Wie niet valt over een versleten tapijt, of basic service, zal er een charmant logies in ontdekken. Het simpele ontbijt in de monumentale zaal voert je terug in de tijd.

Hotel Oranje City, Refugiestraat 25, 3290 Diest. Kamers vanaf € 110 voor 2 personen.

Kayakken naar Zichem

Ons plan is ook nog kayakken naar Zichem, over de Demer, maar helaas begint het stevig te regenen. We zullen graag nog eens terugkomen bij mooier weer naar verrassend Diest. Want het blijkt ook een groene stad, met een prachtig zwembad in het Provinciedomein Halve Maan, en zelfs een strand.

Een kayak of kano huren kan via The Shelter en Fun2Rent. Zij brengen je desgewenst ook terug naar Diest.

 

Lees ook